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專家觀點/洪蘭:活到老學到老 大腦地圖越用越大

2015-11-02 00:00:00聯合報 洪蘭/中央大學認知神經科學研究所教授

中央大學認知神經科學研究所教授洪蘭說,科學家在人類大腦中,看到「終身學習」的神經...
中央大學認知神經科學研究所教授洪蘭說,科學家在人類大腦中,看到「終身學習」的神經機制,證實人可以活到老,學到老。 記者陳正興/攝影
一九九八年,美國和瑞典的研究者在一位八十九歲老人的大腦中,發現掌管記憶的海馬迴長出新的神經細胞。換句話說,科學家在大腦中,看到「終身學習」的神經機制,證實人可以活到老,學到老。

神經科學上另一個對老有關的發現是,大腦一直不停因外界環境的需求,改變內在神經的連接。

我們身體各部位在大腦的運動皮質區和身體感覺皮質區都有表徵,叫「大腦地圖」,它的大小與使用程度有關,例如嬰兒一出生時,會把整個拳頭塞進嘴裡吸吮,因為手指的大腦地圖尚未分化完成,但經過每天使用手指後,它們的邊界會慢慢地被區分出來。

我們一般人左手小姆指用得很少,所以它在大腦地圖上占的地方很小,但是小提琴家左手小姆指占的地方就很大。若是問,五個指頭中哪一個指頭最靈活?答案是食指,因為食指在大腦地圖中占的區塊也最大。

神經元用進廢退,沒有用到的神經迴路會被修剪掉,大腦和行為之間是回饋的關係:大腦產生觀念,觀念引導行為,行為產生結果後,會回過頭去改變大腦,所以我們的心智健康是操控在我們自己的手上。

丹麥哲學家齊克果說:「生命只有走過才能了解,往前看才活得下去」,人生本來就沒有十全十美,如果一昧浸淫在過去的不幸事件中,這個負面的神經迴路會變得很大,臨界點很低,將來一點點不如意就會觸發負面的神經迴路,掉入憂鬱症的陷阱中。

其實,不幸也是一個心智的磨練,尼采說得好,「那些殺不死我的,使我更強壯」,人本來就是「不經一事,不長一智」,只要了解到情緒是控制在自己手上,沒有人會使你不快樂,是你自己使你不快樂,心情就會豁然開朗。我父親常說,「沒有一個地牢比你的心牢更幽暗,沒有一個獄卒比你自己更嚴厲」,是人使自己過不去,不是別人。所以老不可怕,自己的觀念不正確才可怕。

「造命者天,立命者我」,心智和身體的健康是操控在自己的手中,我們應像孔子一樣,發憤忘食,樂以忘憂,不知老之將至!

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